Gli agenti causali della meningite sono vari microrganismi, tra cui batteri, funghi e virus. La meningite meningococcica è una forma batterica di meningite, una grave infezione che colpisce il rivestimento del cervello. Può portare a gravi danni cerebrali e, se non trattato, nel 50% dei casi è fatale.

Il batterio Neisseria meningitidis, che causa la meningite meningococcica, è particolarmente pericoloso a causa della sua capacità di provocare epidemie su larga scala. Sono stati identificati 12 sierogruppi di N. meningitidis, 6 dei quali (A, B, C, W, X e Y) possono causare epidemie.

L’entità del danno da meningite meningococcica varia da casi sporadici e piccoli ammassi a epidemie su larga scala in tutto il mondo con fluttuazioni stagionali. Qualsiasi persona di qualsiasi età può ammalarsi, ma sostanzialmente questa malattia colpisce neonati, bambini in età prescolare e giovani.

La distribuzione geografica e il potenziale epidemico variano in base al sierogruppo. Non esistono dati affidabili sull’onere della meningite meningococcica nel mondo a causa della mancanza di un adeguato monitoraggio in alcune aree. Il carico più pesante di infezione da meningococco è nell’Africa sub-sahariana, nota come “cintura della meningite”, che si estende dal Senegal a ovest fino all’Etiopia a est (26 paesi). Durante la stagione secca tra dicembre e giugno, i venti portanti polvere, le notti fredde e le infezioni del tratto respiratorio superiore danneggiano la mucosa del rinofaringe, aumentando il rischio di infezione da meningococco. Inoltre, condizioni di alloggio anguste possono contribuire alla trasmissione di N. meningitidis. Questa combinazione di fattori spiega il fatto che nella stagione secca si verificano grandi epidemie nella cintura della meningite.

Trasmissione dell’infezione

Il batterio Neisseria meningitidis infetta solo l’uomo, non esiste un serbatoio per animali. Il batterio viene trasmesso da persona a persona attraverso goccioline di secrezioni dal tratto respiratorio o dalla gola del portatore. Il fumo, così come il contatto ravvicinato e prolungato, come baciare, starnutire o tossire nella direzione di un’altra persona o vivere in stretta vicinanza di una persona portatrice infetta, contribuisce alla diffusione della malattia. Gli eventi di massa (un esempio recente è il pellegrinaggio di musulmani (Hajj) e le festività) facilitano la trasmissione del batterio N. meningitidis.

I batteri possono essere trasportati in gola e, a volte, sopprimendo le difese del corpo, l’infezione entra nel cervello attraverso il flusso sanguigno. Si ritiene che in qualsiasi momento, l’1% -10% della popolazione sia portatore di N.meningitidis nella gola. Tuttavia, in situazioni epidemiche, il numero di portatori può essere più elevato (dal 10% al 25%).

Sintomi

In genere, il periodo di incubazione dura quattro giorni, ma può variare da 2 a 10 giorni. I sintomi più comuni sono torcicollo, febbre alta, sensibilità alla luce, confusione, mal di testa e vomito. I bambini spesso hanno anche una fontanella rigonfia e letargica. Una forma meno comune, ma ancora più grave (spesso fatale) di infezione da meningococco è la sepsi meningococcica, caratterizzata da un’eruzione emorragica e da un rapido collasso circolatorio in rapido sviluppo. Anche se diagnosticato e trattato in modo adeguato nelle prime fasi della malattia, l’8% -15% dei pazienti muore, di solito entro 24-48 ore dopo l’insorgenza dei sintomi. Se non trattata, la meningite meningococcica è fatale nel 50% dei casi. Nel 10% -20% dei sopravvissuti, la meningite batterica può causare danni al cervello, perdita dell’udito o disabilità.

 

Diagnostica

La diagnosi iniziale di meningite meningococcica può essere fatta durante un esame clinico, seguito da una puntura spinale per rilevare il liquido cerebrospinale purulento. A volte i batteri possono essere visti esaminando il liquido cerebrospinale al microscopio. La diagnosi è supportata o confermata dalla crescita di batteri da campioni di liquido cerebrospinale o sangue basati su una reazione di agglutinazione o reazione a catena della polimerasi (PCR). Per identificare le misure di controllo delle infezioni, è importante identificare i sierogruppi e condurre test di sensibilità agli antibiotici.

Sorveglianza epidemiologica

La sorveglianza epidemiologica, dall’individuazione dei casi alle indagini e alla conferma di laboratorio, è cruciale nella lotta contro la meningite meningococcica.

Principali obiettivi di sorveglianza:

  • rilevazione e conferma di focolai della malattia;
  • rilevazione e conferma di focolai della malattia;
  • valutazione del carico patologico;
  • monitoraggio dei profili di resistenza agli antibiotici;
  • monitorare la circolazione, la distribuzione e l’evoluzione dei singoli ceppi meningococcici (cloni);
  • valutazione dell’efficacia delle strategie per il controllo della meningite, in particolare programmi di vaccinazione preventiva.

Trattamento

L’infezione da meningococco è potenzialmente fatale e deve essere sempre considerata un’emergenza medica. Il paziente deve essere ricoverato in ospedale o in un centro sanitario, ma l’isolamento non è necessario. Un adeguato trattamento antibiotico deve essere iniziato il più presto possibile, idealmente immediatamente dopo una puntura spinale se tale puntura può essere eseguita immediatamente. Nel caso del trattamento iniziato prima del liquido cerebrospinale, la crescita dei batteri dal liquido cerebrospinale e la conferma della diagnosi può essere difficile. Tuttavia, la necessità di confermare la diagnosi non dovrebbe essere la ragione del ritardo nel trattamento.

L’infezione può essere trattata con una varietà di antibiotici, tra cui penicillina, ampicillina e ceftriaxone. Nelle epidemie nelle aree dell’Africa con scarse infrastrutture sanitarie e risorse limitate, il ceftriaxone è il farmaco preferito.